Verificación de la realidad: ¿Cómo va la transición a la agricultura regenerativa?

Verificación de la realidad: ¿Cómo va la transición a la agricultura regenerativa?


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La agricultura regenerativa está de moda en las grandes empresas de alimentos. Sus equipos de sostenibilidad se complacen en informarme sobre objetivos ambiciosos para convertir cientos de miles de acres en gestión regenerativa y almacenar cantidades significativas de carbono en el suelo. Pero no suelo tener la oportunidad de escuchar a los agricultores cómo ven la transición que se les pide que hagan.

Así que la semana pasada salí a ver la realidad de lo que está pasando en los campos. Durante cuatro días visité a cinco agricultores y varios proyectos de conservación en Minnesota. También hablé con personas de The Nature Conservancy y Truterra que están trabajando sobre el terreno para ampliar las prácticas regenerativas. Minnesota es el quinto estado más grande en términos de producción agrícola en los Estados Unidos. Land O’Lakes, Cargill y General Mills son solo algunas de las principales empresas de alimentos con sede allí.

También conduje cientos de millas a través del corazón de las tierras de cultivo del centro y sur de Minnesota. Aprendí más de lo que podía manejar en el poco tiempo que tenía antes de ir a la conferencia Circularity 22 de GreenBiz en Atlanta esta semana, pero quería compartir mis impresiones mientras estoy fresco. Proporcionaré un análisis más profundo de las conclusiones en una edición futura.

La agricultura regenerativa es más complicada de lo que parece

En primer lugar, tengo un gran respeto por los agricultores que se atreven a hacer las cosas de manera diferente. Las personas como yo, que dedican su tiempo a trabajar en alimentos sostenibles a nivel abstracto y están más familiarizadas con los informes del IPCC que con los tractores, a menudo luchan por comprender por qué el cambio es tan lento. Pero para los productores de las comunidades agrícolas convencionales, la transición es una carrera de obstáculos.

Por ejemplo, veamos las docenas de preguntas que un agricultor debe responder si solo quiere comenzar a cultivar cultivos de cobertura. Estos incluyen: ¿Qué tipo de cultivo de cobertura tiene sentido para su tipo de suelo, clima y rotación de cultivos? ¿Cuándo es la mejor época de siembra? ¿Qué equipo necesita? ¿Se puede alquilar el equipo o hay que comprarlo? ¿Dónde se pueden comprar semillas? ¿Cómo se puede seguir fertilizando en invierno sin perturbar el cultivo intermedio? ¿Cuándo y cómo se deshace de él: rociarlo con pesticidas, manipularlo o dejarlo crecer y cosechar? Sabiendo que el cultivo de cobertura absorbe parte, ¿cómo ajusta la aplicación de fertilizante para su cultivo principal? ¿Afectan los rendimientos? ¿En cuyo consejo puedes confiar?

Se complica rápidamente, y eso es solo una práctica regenerativa. Luego, cuando lo averigüe todo y comience a cultivar cultivos de cobertura, llame locos a sus vecinos. La presión de grupo es real. Pero los pagos de bonos parecen ser más un mito. Se necesita un tipo especial de persona para pasar por tales dificultades y asumir riesgos adicionales cuando no existe una necesidad inmediata o un incentivo para hacerlo. Y por ahora, el negocio como de costumbre sin prácticas de conservación todavía parece estar funcionando bien para la mayoría de los agricultores.

Islas del Progreso en Minnesota

Los campesinos se paran en un granero

Estas personas especiales son pocas en número. Ben Mergen es uno de ellos. Dirige una granja de quinta generación de 500 acres cerca de Albany, Minnesota. Mergen cultiva principalmente soja, cría ganado y está experimentando con la labranza en franjas, un método de conservación que implica cavar solo franjas delgadas de plantación en un campo en lugar de desenterrar toda la capa superior del suelo. También cultiva cultivos de cobertura y diversifica la rotación de cultivos, lo que ha hecho bien hasta ahora. «Tiene sentido desde el punto de vista económico y ambiental», me dijo.

Mergen ha recibido apoyo del Servicio de Conservación de Recursos Naturales del USDA y The Nature Conservancy, y está participando en el programa piloto del Ecosystem Market Consortium. Originalmente se inspiró en otro agricultor del condado que ha estado implementando prácticas de conservación desde la década de 1990. Otros vecinos aún no están motivados. Mergen ahora ofrece servicios de contrato de labranza en franjas a los agricultores cercanos y espera que esto pueda proporcionar un punto de entrada más fácil y reducir algunos de los obstáculos de conocimiento y equipo.

Tom Pyfferoen compartió una historia similar. Ha cultivado en Pine Island durante cinco décadas y actualmente cultiva aproximadamente 1,200 acres. También se inspiró en un agricultor de conservación cercano y cree que un vecino está mejor ubicado para asesorar y persuadir a los agricultores de los alrededores. A veces organiza días de campo para compartir ideas que atraen a 60 o 70 cultivadores curiosos a su casa.

Las plantas de pyfferoene cubren la mayor área posible con cultivos y reducen la labranza a aproximadamente el 5 por ciento de los campos. Dijo que ningún comprador de cultivos le paga para implementar estas prácticas, pero ve un valor claro: «Solía ​​​​procesar alrededor de 166 libras de nitrógeno por acre. Este año solo necesité 107 libras. Los rendimientos continúan aumentando”, dijo. También pudo reducir su consumo de fósforo y potasio en un tercio.

Los campos estériles alguna vez reemplazaron a los prados verdes

Agricultores como Pyfferoen y Mergen y las organizaciones que apoyan su trabajo son importantes islas de progreso en sus comunidades. Pero el aprendizaje orgánico entre pares no nos llevará adonde la crisis climática nos está llevando lo suficientemente rápido.

A pesar de hablar con estos apasionados agricultores, sentí una profunda tristeza en mi viaje. El panorama general que observé durante muchas horas al volante es desolador. Los caminos interminablemente rectos conducen a través de interminables campos áridos y extensamente cultivados. En una hora o más de manejo, podía contar con los dedos de una mano la cantidad de campos que usaban cultivos de cobertura, labranza mínima u otras prácticas de conservación. En unas pocas semanas, cuando los cultivos comiencen a brotar, la mayor parte de las hectáreas albergarán maíz o soja convencionales, que han dominado la economía local durante décadas.

Si nosotros, como sociedad, redujéramos nuestra dependencia del etanol y la carne, que requieren maíz y soja como materias primas, podríamos convertir gran parte de este país en las abundantes praderas que alguna vez fue. La restauración de los pastizales nativos traería de regreso a casa las ricas plantas y animales que brindan servicios ecosistémicos invaluables. Podríamos convertir las tierras de cultivo restantes para cultivar alimentos más diversos que revitalizarían el suelo y alimentarían a las comunidades locales. Pero hoy, incluso para los ambientalistas más progresistas que he conocido, eso se siente inimaginable.

La contaminación agrícola está muy extendida

cascada

En lugar de que la naturaleza se regenere, el cultivo en hileras convencional sigue dominando en Minnesota, lo que provoca una grave contaminación y degradación ambiental. Mi visita coincidió con una gran tormenta que trajo 5,5 pulgadas de lluvia la noche antes de salir a la carretera, más que toda la lluvia del verano pasado combinada. Causó graves inundaciones en un momento en que los agricultores debían sembrar la semilla de este año.

Cuando fui al Parque Estatal de Minneopa tres días después de la tormenta para ver un pequeño parche de pastizales preservados y su manada de bisontes, vi una evocadora cascada marrón llena de tierra que había sido arrastrada de los campos a las vías fluviales locales. Este no fue un incidente aislado, como me dijeron los carteles esparcidos por el parque advirtiendo sobre varias formas de contaminación agrícola. Prácticas como los cultivos de cobertura y la labranza reducida podrían ayudar a minimizar la erosión del suelo y la escorrentía de fertilizantes.

Las conversaciones que he tenido con agricultores regenerativos y las prácticas que he visto no son representativas de lo que está sucediendo en el estado, la región y mucho menos el país. Pero si la tasa actual y la magnitud del cambio que he observado en Minnesota es una indicación de cómo está progresando la transición regenerativa, entonces las cosas no van bien.

[Continue the dialogue about decarbonizing, decentralizing and digitizing energy systems to be more resilient, affordable and accessible at the VERGE 22 Energy Program, taking place in San Jose, CA, Oct. 25-27.]

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