Es hora de incluir los hongos en los objetivos globales de conservación

Es hora de incluir los hongos en los objetivos globales de conservación


No es ningún secreto que la biodiversidad del planeta está amenazada. Según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, el 26 % de todos los mamíferos, el 14 % de las aves y el 41 % de los anfibios están amenazados en todo el mundo, principalmente debido a impactos humanos como el cambio climático y el desarrollo.

Otras formas de vida también están bajo presión, pero son más difíciles de contar y evaluar. Algunos científicos han advertido sobre la mortandad masiva de insectos, otros dicen que el caso no está probado. Y luego están los hongos, microbios que a menudo pasan desapercibidos, con un estimado de 2 a 4 millones de especies. Menos de 150.000 hongos han sido formalmente descritos y clasificados científicamente.

Si te gusta el pan, el vino o la salsa de soya, o has tomado penicilina o medicamentos inmunosupresores, agradece a los hongos que hacen posible todos estos productos. Con la excepción de la levadura de panadería y los champiñones, la mayoría de los hongos pasan desapercibidos y prosperan en la oscuridad y la humedad. Sin embargo, los científicos están de acuerdo en que estos son organismos valiosos que vale la pena proteger.

Como micólogos cuyo trabajo en biodiversidad incluye el estudio de hongos que interactúan con ciempiés, plantas, mosquitos y escarabajos verdaderos, hemos dedicado nuestras carreras a comprender el papel crítico de los hongos. Estas relaciones pueden ser beneficiosas, dañinas o neutrales para el organismo asociado del hongo. Pero no es exagerado decir que sin los hongos, que descomponen la materia muerta y reciclan sus nutrientes, la vida en la tierra no sería aparente.

Un orbe rojo brillante con espinas anaranjadas que sobresalen cuelga de una rama de hoja perenne.

Una agalla fúngica en el cedro rojo oriental producida por el hongo de la roya Gymnosporangium juniperi-virginianae. Imagen cortesía de Matt Kasson, CC BY-ND

Los ecosistemas saludables necesitan hongos

El asombroso reino biológico de los hongos incluye todo, desde hongos, mohos y levaduras hasta hongos. Los hongos no son plantas, aunque generalmente se almacenan cerca de productos frescos en las tiendas de comestibles. De hecho, están más estrechamente relacionados con los animales.

Pero los hongos tienen algunas propiedades únicas que los distinguen. Crecen por yemas o como tubos filamentosos largos, a menudo ramificados. Para reproducirse, los hongos suelen formar esporas, una etapa de dispersión e inactividad. En lugar de tomar alimentos en sus cuerpos, los hongos liberan enzimas en sus alimentos para descomponerlos y luego absorber los azúcares liberados. El reino de los hongos es muy diverso, por lo que muchos hongos están fuera del alcance.

Los hongos juegan un papel ecológico importante en todo el mundo. Algunos han formado asociaciones importantes con las raíces de las plantas durante cientos de millones de años. Otros descomponen plantas y animales muertos, devolviendo nutrientes importantes al suelo para que los usen otras formas de vida.

Los hongos se encuentran entre los pocos organismos que pueden descomponer la lignina, un componente clave de la madera que le da a las plantas su rigidez. Sin hongos, nuestros bosques estarían llenos de enormes montones de desechos de madera.

Aún otros hongos forman asociaciones mutuas únicas con los insectos. Ambrosio de Flavodon, un hongo de podredumbre blanca, no solo sirve como la principal fuente de alimento para ciertos escarabajos de la ambrosía que producen hongos, sino que también desplaza rápidamente a otros hongos que colonizan la madera, lo que permite que estos escarabajos formen grandes comunidades multigeneracionales. De manera similar, las hormigas cortadoras de hojas crecen Leucoagaricus gongylophorus como alimento, recolectando materia vegetal muerta en sus nidos para alimentar a su compañero fúngico.

Las hormigas cortadoras de hojas y los hongos tienen una relación simbiótica compleja que existe desde hace millones de años.

Un reino en gran parte desconocido

Solo podemos apreciar parcialmente los beneficios que ofrecen los hongos, ya que los científicos tienen una visión limitada y muy incompleta del reino fúngico. Imagínese tratando de armar un rompecabezas de 4 millones de piezas usando solo del 3 al 5 por ciento de las piezas. Los micólogos luchan por describir formalmente la biodiversidad fúngica de la Tierra mientras evalúan el estado de conservación de diferentes especies y rastrean las pérdidas.

La contaminación, la sequía, el fuego y otras perturbaciones contribuyen a la pérdida de hongos valiosos.

La Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza incluye 551 hongos, en comparación con 58.343 plantas y 12.100 insectos. Alrededor del 60 por ciento de estas especies de hongos enumeradas son hongos branquiales u hongos liquenizados, que representan una selección muy limitada del reino fúngico.

Cuando se le pregunta cómo es un hongo, la persona promedio probablemente se imagina un hongo, lo cual es parcialmente cierto. Los hongos son «cuerpos fructíferos» o estructuras reproductivas que solo producen hongos específicos. Pero la mayoría de los hongos no producen cuerpos fructíferos visibles a simple vista, o ninguno, por lo que estos «microhongos» se pasan por alto en gran medida.

Mucha gente ve los hongos como aterradores o repugnantes. Aunque el interés positivo en los hongos está creciendo, las especies que causan enfermedades, como el hongo quítrido en los anfibios y el síndrome de la nariz blanca en los murciélagos, aún reciben más atención hoy en día como hongos, que desempeñan un papel esencial y beneficioso en el medio ambiente.

Protegiendo nuestro futuro fúngico

Incluso con un conocimiento limitado sobre el estado de los hongos, existe una creciente evidencia de que el cambio climático los amenaza al igual que las plantas, los animales y otros microbios. La contaminación, la sequía, el fuego y otras perturbaciones contribuyen a la pérdida de hongos valiosos.

Esto no solo es cierto en tierra. Estudios recientes sobre los hongos acuáticos, que desempeñan todo tipo de funciones importantes en los ríos, lagos y océanos, han planteado preocupaciones de que se está haciendo poco para conservarlos.

Es difícil motivar a las personas para que se preocupen por algo que no saben o no entienden. Y es difícil idear programas de conservación efectivos para organismos que desconcierten incluso a los científicos. Pero las personas que están interesadas en los hongos lo intentan. Además del Comité de Conservación de Hongos de la UICN, que coordina las iniciativas globales de conservación de hongos, varias organizaciones no gubernamentales y sin fines de lucro abogan por los hongos.

En los últimos dos años, hemos visto un aumento en el interés público en todo lo relacionado con los hongos, desde kits de cultivo caseros y cursos de cultivo hasta una mayor inscripción en sociedades micológicas locales. Esperamos que esta nueva aceptación beneficie a los hongos, sus hábitats y las personas que los estudian y cuidan. Una medida del éxito sería preguntar no solo si un hongo es venenoso o comestible, sino también si necesita protección.

El naturalista australiano Steve Axford fotografía hongos en las selvas tropicales de Australia y ayuda a los científicos a documentar especies previamente desconocidas.

Las delegaciones de la mayoría de los países del mundo se reunirán en China este otoño para una importante conferencia sobre protección de la biodiversidad. Su objetivo es establecer estándares internacionales para la preservación de la vida en la tierra en los años venideros. Los micólogos quieren que el plan incluya hongos, levaduras y moho.

Cualquier persona interesada en explorar el aire libre puede usar plataformas científicas comunitarias como iNaturalist para informar sobre sus observaciones de hongos y obtener más información. Unirse a un club de micología es una excelente manera de aprender a encontrar y cosechar hongos de manera responsable sin recolectar en exceso ni dañar sus hábitats.

Los hongos forman importantes redes ambientales y asociaciones a nuestro alrededor, moviendo recursos e información en todas las direcciones entre el suelo, el agua y otros seres vivos. Para nosotros, ilustran el poder de la conexión y la colaboración, cualidades valiosas en este momento precario de la vida en la Tierra.

La conversación

Este artículo fue republicado por The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.

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