El encanto de la generación de energía independiente del combustible

El encanto de la generación de energía independiente del combustible


Como ilustra vívidamente la crisis energética actual, el dolor de la abstinencia asociado con terminar con la dependencia de la economía de los combustibles fósiles y cambiar a fuentes limpias y renovables es profundamente doloroso. Mientras que los puristas y los progresistas adoptan un enfoque de golpe seco, la realidad dicta que la transición a combustibles alternativos para la electricidad y el transporte es más como un programa de rehabilitación ampliado.

Esa es una de las razones por las que estoy intrigado por un avance anunciado esta mañana por Mainspring Energy, la empresa bien financiada detrás de un rediseño revolucionario de generadores de energía, una empresa que ayudará a los clientes a evitar invertir en tecnología climática, que rápidamente se vuelve obsoleta.

¿Qué hace que la tecnología de Mainspring sea única? En lugar de depender de imanes giratorios para generar energía, como lo han hecho la mayoría de los motores durante más de 200 años, su tecnología es lineal, deslizándose hacia adelante y hacia atrás para generar energía.

La mayoría de los modelos Mainspring en servicio hoy en día, utilizados por empresas como Kroger, Lineage Logistics y NextEra Energy para la generación de energía en el sitio y la resiliencia de la red, funcionan con gas natural o biogás. El gran avance: los generadores pronto podrán utilizar combustibles 100 % hidrógeno y 100 % amoníaco junto con otros combustibles gaseosos. Es la elección del cliente. Eso significa que cuando estos combustibles se comercialicen, las unidades Mainspring más antiguas se pueden adaptar para usarlos. Y los primeros en adoptar pueden estar seguros de que la inversión no es de corta duración, como suele ser el riesgo con la tecnología climática emergente.

«Los combustibles limpios son esenciales para descarbonizar la red eléctrica y respaldar el rápido crecimiento de la energía solar y eólica», dijo Shannon Miller, directora ejecutiva y fundadora de Mainspring, en el comunicado de prensa que anuncia el avance tecnológico. «Ofrecen todos los beneficios de los combustibles fósiles: resiliencia, almacenamiento estacional económico y facilidad de transporte, sin el carbono».

La viabilidad del hidrógeno y el amoníaco como fuentes de combustible limpias, o al menos más limpias, es un tema de debate candente. Aparentemente, está aumentando el apoyo a su potencial para reducir las emisiones del transporte pesado, la generación de energía, la producción de productos químicos, etc. Corea del Sur, por ejemplo, está impulsando el hidrógeno limpio como una parte clave de su futuro de economía limpia, prediciendo que para 2050 representará alrededor de un tercio de su combustible energético utilizado en su producción. El único hidrógeno «verde» verdadero es la materia prima todavía relativamente rara producida con energía solar o eólica.

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Cuando hablé con Miller sobre la nueva tecnología de Mainspring, que formará parte de las unidades comerciales a fines del próximo año, dijo que su compañía está utilizando su futuro independiente del combustible para brindar más confianza a los clientes comerciales e industriales que buscan mudarse. de los generadores diésel, responsables de arrojar emisiones significativas y hollín. Solo en California, la producción colectiva de los generadores diesel en uso hoy en día es de unos 12 gigavatios, o alrededor del 15 por ciento de la capacidad total de la red del estado. El amoníaco en particular promete ser una alternativa con alto potencial para reemplazar al diesel, dijo.

Uno de los principales desafíos asociados con las alternativas operativas como el hidrógeno o el amoníaco es que puede haber desventajas de rendimiento en comparación con las fuentes de combustibles fósiles. Según una pregunta frecuente de la empresa, hay una «pequeña caída» cuando el alternador lineal Mainspring funciona con hidrógeno. La capacidad de funcionar con amoníaco puro es inusual; Las celdas de combustible, por ejemplo, tienen que convertir el amoníaco en hidrógeno, lo que resulta en una pérdida del 20 al 30 por ciento en la eficiencia energética.

Según Miller, la mezcla de combustible utilizada por un alternador lineal Mainspring determinado se puede controlar en gran medida a través de software, lo que le brinda más flexibilidad que las tecnologías alternativas, como las celdas de combustible o los motores de combustión interna. “Puedes mover los osciladores a la posición que quieras. Todo está impulsado por el software», dijo.

El último anuncio de Mainspring se produce pocas semanas después de anunciar un pedido importante del operador de almacenamiento en frío Lineage Logistics, que planea instalar hasta 150 generadores lineales en sus instalaciones de distribución. A fines de mayo, la compañía también anunció que había recaudado más de $ 150 millones en su ronda de la Serie E de Lightrock, Khosla Ventures, Bill Gates y varios otros inversores. Esto eleva la financiación total de Mainspring a $ 391 millones, aunque la recaudación de fondos de la Serie E está en curso.

Mainspring también tiene una sociedad financiera de $150 millones con NextEra Energy, que ofrece contratos de energía como servicio para clientes comerciales e industriales que no desean incurrir en la inversión de capital. Cuando le pregunté sobre el precio, Miller se negó a ser específico, pero dijo que el costo asociado con el alternador lineal era similar al de un motor convencional y más bajo que el de las celdas de combustible. La huella de la tecnología es aproximadamente del tamaño de un estacionamiento.

¿Un futuro independiente del combustible?

Para ser claros, Mainspring Energy no es la única empresa que habla sobre la flexibilidad del combustible. Uno de los fabricantes de motores de combustión interna más grandes del mundo, Cummins, anunció en febrero una tecnología de tren motriz que también respaldará la transición a combustibles alternativos. Su nuevo equipamiento “independiente del combustible” puede funcionar con diésel, gas natural e hidrógeno.

Aquí hay un beneficio promocionado en el comunicado de prensa: «Esto significa que será más fácil para los OEM integrar una variedad de tipos de combustible en el mismo chasis del camión, y el costo de capacitar a los técnicos y convertir las ubicaciones de servicio es mínimo». costo total de propiedad para el usuario final».

Algunas empresas que utilizan motores Cummins son Paccar, Navistar International, Volvo Trucks North America, Daimler Trucks North America y Ford.

La flexibilidad durante la transición será clave, un concepto que tanto Mainspring como Cummins están promocionando. «Tener una variedad de opciones con menos emisiones de carbono es particularmente importante dadas las diferencias en los ciclos de trabajo y los entornos operativos en los muchos mercados a los que servimos», dijo el presidente comercial de Cummins Engine, Srikanth Padmanabhan, en el comunicado de prensa sobre la nueva tecnología. «No existe una solución única o bala de plata que funcione para todos los tipos de aplicaciones o todos los usuarios finales».

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