¿Cuál es el sucio secreto ambiental de las criptomonedas?

¿Cuál es el sucio secreto ambiental de las criptomonedas?


La palabra criptomoneda desencadena reacciones inmediatas. Algunas personas viven y mueren por el valor de Bitcoin o Ethereum, mientras que otras (como mi familia) asumen que los criptomineros en realidad están excavando bajo tierra para acceder a las monedas. Como profesional del sector climático, asocio las criptomonedas con un consumo energético inmenso.

¿Pero por qué? ¿Cuáles son los insumos que alimentan este dilema (juego de palabras muy intencionado)? ¿Por qué Bitcoin se llama insostenible y siempre lo será? ¿Se tienen en cuenta las evaluaciones del ciclo de vida (LCA) al minar criptomonedas? ¿Qué defienden los políticos con propuestas de políticas centradas en las criptomonedas y cómo pueden dar forma al futuro de este mercado?

Si tiene una respuesta a «¿Es sostenible la criptomoneda?» entonces ahora sabes que este no es el ensayo para ti. El absolutismo sofoca las oportunidades para los matices, y ¿qué es la innovación tecnológica si no está matizada? Abróchese el cinturón, es hora de comprender finalmente el impacto ambiental de la locura criptográfica que arrasa el mundo.

La prueba está en el pudín computacionalmente intensivo

De acuerdo, agárrense bien, estamos a punto de sumergirnos en la maleza de dar sentido al intenso uso de energía de las criptomonedas.

Las criptomonedas, como los líderes del mercado Bitcoin y Ethereum, utilizan plataformas de cadena de bloques para crear un libro mayor descentralizado de transacciones o puntos de contacto en una red, almacenando datos en cada bloque individual. Estos bloques están conectados en una cadena.

La descripción de Forbes de blockchain como «unidades llamadas bloques que contienen información sobre cada transacción, incluida la fecha y la hora, el valor total, el comprador y el vendedor, y un código de identificación único para cada intercambio» realmente da en el clavo descriptivo.

Ningún tercero o C-suite tiene el control final sobre cada bloque, lo que hace imposible cambiar el contenido de forma retrospectiva. Por lo tanto, una cadena de bloques es una línea de tiempo descentralizada e inmutable de datos.

Actualmente existen dos mecanismos principales subyacentes a la gestión de transacciones; Sistemas de prueba de trabajo (PoW) y sistemas de prueba de participación (PoS).

Al momento de escribir este artículo, la criptomoneda es demasiado (relativamente) nueva e inexplorada para que una sola entidad sugiera un camino «sostenible» a seguir.

Tanto Bitcoin como Ethereum utilizan el enfoque PoW. En este modelo, los criptomineros (aproximadamente 1 millón en un momento dado) son las personas que crean los bloques y los unen, y se les paga por hacerlo. Cada vez que ocurre una transacción, los mineros compiten entre sí para encontrar el algoritmo computacional específico que corresponde al bitcoin que se está emitiendo.

Como probablemente pueda adivinar, el componente de minería del enfoque PoW requiere mucha energía para alimentar continuamente a los cientos de miles de computadoras que compiten para resolver un bloque.

El sistema PoS (Proof of Stake) alternativo consume mucha menos energía. PoS se define literalmente como «un mecanismo de consenso para procesar transacciones y crear bloques en una cadena de bloques». Lo que eso realmente significa es:

  • Los individuos compran monedas dentro de la red o una acción y luego ofrecen estas monedas como garantía para validar un bloque, nombrándolas validadoras;
  • Los validadores ingresan a una lotería aleatoria para ganar el derecho a construir un nuevo bloque: mientras más apuestas (también conocidas como monedas) tengan, mayores serán sus probabilidades de ser seleccionados;
  • Por lo tanto, PoS reemplaza el staking con el poder de cómputo de PoW;
  • Y eso es.

Es imposible cuantificar de manera específica y precisa la cantidad de energía que requiere cada servidor para agregar un bloque en los modelos PoW o PoS. Cada pieza de hardware tiene diferentes requisitos de consumo de energía según los algoritmos que ejecuta.

Pero lo que es evidente es la enorme cantidad de energía desperdiciada en las criptomonedas respaldadas por PoW. Se estima que una transacción de bitcoin requiere hasta 1200 kilovatios hora de energía, lo que equivale a 100 000 transacciones Visa. Se suma rápidamente.

Según Alex de Vries, fundador de la publicación en línea Digiconomist, PoS utiliza «un 99,99 % menos de energía, si no más, que PoW».

«¡Ajá!» Podría exclamar pensando que PoS es la respuesta al enigma de la sostenibilidad criptográfica. Mi amigo, solo hemos arañado la superficie.

Según Hermione Wong, directora del Instituto Coinbase y directora de políticas de Coinbase, un programa de software que brinda fácil acceso a la criptoeconomía, debido a la naturaleza descentralizada de la criptomoneda, ninguna empresa puede decidir unilateralmente cambiar toda la minería de PoW a PoS. .

«Los participantes en cada red votan sobre su gobierno», me escribió Wong por correo electrónico, «ya que los votos de los participantes probablemente dependerán de la evaluación de cada participante sobre las compensaciones». Es decir, si eso significa perder dinero, es poco probable que los mineros individuales voten para el cambio, presumiblemente por qué Ethereum, a pesar de los mejores esfuerzos y los frecuentes anuncios públicos, ha retrasado el salto final de PoW a PoS durante años.

Pero, Leah, quizás te estés preguntando, si la tecnología funciona con energía renovable, ¿no hace que todo eso sea un punto discutible?

Los diferentes tipos de energía son importantes.

Si el mundo fuera blanco y negro, simplemente cambiar de la quema de carbón a la energía eólica para impulsar cualquier criptominería sería el final de la conversación. Pero desafortunadamente esto es solo la mitad del artículo.

Según el informe Contabilidad de los impactos climáticos de las criptomonedas del Crypto Carbon Ratings Institute, la principal fuente de emisiones de gases de efecto invernadero en las criptomonedas es la generación de energía real para el hardware. Por lo tanto, las fuentes renovables funcionan mejor que los combustibles fósiles. Pero nunca es tan fácil.

En diciembre, la empresa de gestión de activos CoinShares informó que la energía renovable representaba menos del 30 por ciento del uso de energía de Bitcoin. Y aunque la energía renovable es tan competitiva, si no más económica que los combustibles fósiles, su variabilidad la convierte en un riesgo. Como todos sabemos, hay días nublados ya veces el viento deja de soplar.

Por lo tanto, los mineros criptográficos se instalan principalmente cerca de las centrales eléctricas y utilizan el exceso de energía que generalmente se quema en la atmósfera. Esta práctica incluso ha revivido plantas de energía de carbón y gas natural fallidas y ha bloqueado el progreso en la transición a la energía renovable.

¿Puede la criptominería afectar nuestras redes?

Respuesta corta: sí. Incluso si la criptomoneda funciona con energía renovable, la cuestión de la priorización de la energía permanece. Un centro de población que depende de la energía de una sola fuente no puede darse el lujo de desviar parte de ese suministro para la criptominería.

Después de que China prohibiera la criptominería en 2021, gran parte de los mineros se trasladaron a los Estados Unidos. A estados como Texas les encanta arrendar terrenos y energía, pero había un precio. Las necesidades energéticas de los centros mineros abrumaron las redes eléctricas locales. Las olas de calor y las olas de frío extremo (exacerbadas por los efectos cada vez mayores del cambio climático) generaron una tensión adicional en las redes, lo que obligó a los mineros a cerrar durante los períodos pico. CBS News informó que la energía requerida para extraer un Bitcoin en Texas es suficiente para alimentar una sola casa de Texas durante 62 días.

¿La política potencial hará una diferencia?

Las leyes introducidas en todo el mundo intentan frenar la huella de carbono de las criptomonedas, como:

Estas políticas/gritos de ayuda, tengan éxito o no, demuestran un apetito político por la supervisión ambiental. La Ley de Control de Armas aprobada recientemente es una prueba (¡otro juego de palabras!) de que el cambio, sin importar cuán grande sea, puede tardar décadas en manifestarse.

Bien, pero ¿qué podemos hacer ahora para que las criptomonedas sean más eficientes?

Te dije que no daría una respuesta sobre si la criptomoneda es sostenible y lo mantengo. Todavía hay muchos factores que no he podido abordar, como las montañas cada vez mayores de desechos electrónicos, la huella de carbono de la cuna a la tumba de los discos duros, la huella de carbono del hardware de refrigeración en los centros mineros y la impacto de las inversiones corporativas en unidades criptográficas específicas (te estoy mirando, Tesla).

Pero existen vías potenciales que las empresas y los países están siguiendo para frenar el impacto negativo de las criptomonedas. Kenia hizo un llamado a los mineros para que aprovechen su energía geotérmica, creando un centro minero menos contaminante en Nairobi. El presidente Joe Biden ordenó a su administración que elabore un informe que describa las posibles trampas y oportunidades ecológicas de las criptomonedas con el objetivo de crear un modelo para el desarrollo responsable de los activos digitales.

En el sector privado, Intel ha diseñado específicamente un chip para hacer que la minería sea más eficiente energéticamente, y el ex director ejecutivo de Twitter, Jack Dorsey, ya compró la nueva tecnología. La transición anticipada de Ethereum a un sistema PoS se convirtió en una realidad más prometedora después de una prueba exitosa el 8 de junio.

Al momento de escribir este artículo, la criptomoneda es demasiado (relativamente) nueva e inexplorada para que una sola entidad sugiera un camino «sostenible» a seguir. Se necesitan estudios que incluyan evaluaciones del ciclo de vida y políticas que incentiven los centros mineros basados ​​en energías renovables para que la industria muestre un cambio real. Mantendré un ojo en el horizonte y lo actualizaré sobre los múltiples factores a considerar al evaluar el impacto. Solo hemos arañado la superficie hoy.

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